Captan desde Chile primera imagen de planeta extrasolar

Utilizando el avanzado Very Large Telescope, expertos distinguieron el espectro de una joven y luminosa estrella, cuya masa es 1,5 vez mayor que la del sol. El descubrimiento fue considerado un hito en la búsqueda de vida en el universo.

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Desde el norte del país y aprovechando las ventajas de los cielos de Chile, astrónomos del Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés) lograron captar por primera vez el espectro directo de un exoplaneta, conocido también como planeta extrasolar.

El hecho, considerado todo un hito en la búsqueda de vida en otros lugares del universo, se produjo en el Observatorio Cerro Paranal, en la región de Antofagasta, y fue posible gracias al instrumento infrarrojo NACO, instalado en el Very Large Telescope (VLT).

“Con esta información podemos entender mejor cómo se formó el planeta y, en el futuro, podríamos incluso ser capaces de encontrar signos indicativos de la presencia de vida”, explicó el experto Markus Janson, de la Universidad de Toronto, Canadá.

Específicamente, los investigadores obtuvieron el espectro del exoplaneta gigante que orbita la luminosa y joven estrella HR8799, que tiene 1,5 veces la masa del Sol y alberga un sistema planetario distante unos 130 años luz de la Tierra.

“Después de un tiempo de exposición de más de cinco horas fuimos capaces de separar el espectro del planeta de la luz de la estrella madre, que es varios miles de veces más brillante que el planeta”, explicó Carolina Bergfors, del Instituto Max Planck para Astronomía de Heidelberg, Alemania.

En el año 2008, otro grupo de astrónomos localizó tres enormes planetas compañeros, cuyas masas superan entre una y diez veces a la de Jupíter y que estarían entre 20 y 70 veces más distantes de su estrella madre, que la Tierra respecto al Sol.

El equipo que actualmente está en Chile busca capturar pronto las huellas digitales de los otros dos planetas. El objetivo es comparar por primera vez los espectros de tres planetas que pertenecen a un mismo sistema, distinto al solar.

“Esto seguramente arrojará nueva luz sobre los procesos que llevan a la formación de sistemas planetarios como el nuestro”, concluyó Janson.

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