Realizan desde Chile la medición más precisa del universo

Investigación publicada en Nature fue liderada por astrónomos de la Universidad de Concepción. 

jueves, 07 de marzo de 2013 Categoría: Educación
Realizan desde Chile la medición más precisa del universo

Tras casi una década de trabajo, un equipo internacional de astrónomos que integraron profesionales de la Universidad de Concepción de Chile ha medido, con mayor precisión que nunca, la distancia a una de las galaxias más cercanas a la Vía Láctea, la Gran Nube de Magallanes.

El equipo ha utilizado telescopios instalados en el observatorio La Silla de ESO, localizado en el desierto de Atacama, en Chile, además de otros telescopios alrededor del mundo y su trabajo ha sido publicado en la edición más reciente de la revista Nature.

“Estoy muy emocionado, porque los astrónomos han estado intentando durante 100 años medir con precisión la distancia a la Gran Nube de Magallanes y se ha comprobado que esto es extremadamente difícil. Ahora, hemos resuelto este problema con un resultado demostrable y con una precisión de 2%”, afirmó Wolfgang Gieren, uno de los investigadores.

163 mil años luz

Para conocer con exactitud distancias cada vez más alejadas en el cosmos, los astrónomos sondean la escala del universo midiendo primero la distancia a objetos cercanos, utilizándolos como puntos de referencia (candelas estándar). Pero esta cadena solo es tan precisa como lo es su eslabón más débil.

Hasta el momento, encontrar una distancia precisa a la Gran Nube de Magallanes ha resultado ser impreciso. Y dado que las estrellas en esta galaxia se utilizan para fijar la escala de distancias para galaxias más remotas, las medidas son de crucial importancia.

La minuciosa observación de un extraño tipo de estrella doble ha permitido al equipo encabezado por Grzegorz Pietrzyński deducir un valor mucho más preciso para la distancia a LMC: 163 mil años luz.

La mejora en la medida de la distancia a la Gran Nube de Magallanes también facilita conocer mejor distancias a muchas estrellas variables cefeidas, que se utilizan como estrellas de referencia para medir distancias a galaxias más remotas y para determinar la tasa de expansión del universo.

A su vez, esta es la base para sondear el universo hasta las galaxias más distantes que pueden verse con los telescopios actuales. De manera que una distancia precisa a la Gran Nube de Magallanes reduce inmediatamente la inexactitud en las medidas actuales de distancias cosmológicas.

Gigantes rojas frías

Los astrónomos obtuvieron la distancia a la Gran Nube de Magallanes observando una extraña pareja de estrellas cercanas, conocidas como binarias eclipsantes. Dado que orbitan una alrededor de la otra, pasan la una delante de la otra. Cuando esto ocurre, visto desde la Tierra, el brillo total desciende, tanto cuando una estrella pasa delante de la otra como cuando pasa por detrás, aunque la cantidad es diferente.

Haciendo un seguimiento muy preciso de estos cambios en el brillo, y midiendo las velocidades orbitales de las estrella, es posible saber el tamaño de las estrellas, sus masas y otras informaciones sobre sus órbitas. Cuando se combina esto con medidas minuciosas del brillo total y del color de la estrella, se obtienen distancias notablemente precisas.

Este método ha sido utilizado anteriormente, pero con estrellas calientes. Sin embargo, en este caso deben asumirse ciertas hipótesis y estas distancias no resultan tan precisas como se desearía. Ahora, por primera vez, se han identificado ocho binarias eclipsantes extremadamente raras, en las que ambas estrellas son gigantes rojas frías. Estas estrellas han sido cuidadosamente estudiadas y resultan en valores de distancias mucho más precisas.

“Estamos trabajando para mejorar nuestro método aún más y esperamos tener una distancia a la Gran Nube de Magallanes de 1% dentro de unos pocos años. Esto tiene consecuencias de amplio alcance no solo para la cosmología, sino para numerosos campos de la astrofísica”, concluyó Dariusz Graczyk, otro de los científicos.

Imagen: gentileza: ESO/L. Calçada



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