Especial de de astronomia en Chile
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Observatorio La Silla

Descubren 50 exoplanetas gracias a telescopios instalados en Chile

Buscador de planetas del Observatorio Europeo Austral descubrió cuerpo similar a la Tierra cercano a zona habitable de una estrella.

Descubren 50 exoplanetas gracias a telescopios instalados en Chile

Un equipo internacional de astrónomos descubrió más de 50 nuevos exoplanetas desde el espectrógrafo HARPS, que sondea estrellas similares al Sol mediante la técnica de velocidad radial desde el observatorio La Silla, ubicado unos 600 kilómetros al norte de Santiago, la capital de Chile.

Entre los hallazgos más importantes realizados gracias al buscador de planetas del Observatorio Europeo Austral (ESO), destacaron 16 “súper-Tierras”, cuerpos con masas entre una y 10 veces la masa de la Tierra, una de las cuales orbita en el borde de la zona habitable, es decir, aquella área alrededor de una estrella donde el agua podría estar presente en forma líquida de presentarse ciertas condiciones.

Tras el estudio de las propiedades de todos los planetas encontrados hasta ahora por HARPS, los científicos liderados por Michel Mayor, de la Universidad de Ginebra, comprobaron que alrededor del 40% de las estrellas similares al Sol tienen al menos un planeta más liviano que Saturno.

“La cosecha de descubrimientos que nos ha dado HARPS ha superado todas las expectativas e incluye una población excepcionalmente rica de ‘súper-Tierras’ y planetas tipo Neptuno orbitando alrededor de estrellas muy similares al Sol. Y aún mejor: los nuevos resultados muestran que el ritmo de los descubrimientos se está acelerando", dijo el jefe del equipo.

Su colega Francesco Pepe añadió que “estos planetas serán unos de los mejores objetivos para los futuros telescopios espaciales que buscarán signos de vida en la atmósfera de otros planetas mediante la detección de huellas químicas, como evidencia de oxígeno”.

En sus ocho años de funcionamiento en la zona cordillerana de la Región de Coquimbo, HARPS ha permitido descubrir más de 150 nuevos planetas. Alrededor de dos tercios de todos los exoplanetas conocidos con masas menores a la de Neptuno fueron descubiertos por HARPS fruto de varios cientos de noches de observación.

Además de La Silla, ESO opera desde Chile el Very Large Telescope desde el cerro Paranal, construye el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) en el desierto del mismo nombre y se encuentra desarrollando el European Extremely Large Telescope, que también se instalará en el norte del país, en el cerro Armazones.

Imágenes: cortesía ESO/M. Kornmesser